Expertos en investigación para la rehabilitación de la sordera profunda visitan la USM

3 · marzo · 2015

Miembros del UCL Ear Institute de la University College London, uno de los referentes mundiales de la investigación en el tema, se reunieron con profesores del Departamento de Electrónica,  investigadores del USM AC3E y otros invitados chilenos, avanzando en la concreción de una alianza.

UCL en la USMLa University College London (UCL) es una de las dos universidades más importantes de Londres (Inglaterra) en el área ingenieril. Por sus aulas pasaron alumnos tan connotados como Alexander Graham Bell, Mahatma Gandhi y el biólogo chileno Humberto Maturana, y es dueña de un prestigio que la ha convertido en referente mundial.

Una reputación compartida por el UCL Ear Institute, centro de investigación especializado en problemas de audición perteneciente a dicha casa de estudios, cuyos investigadores visitaron recientemente la Universidad Santa María.

Actualmente, los expertos británicos trabajan en un dispositivo electrónico llamado “implante coclear”, el cual permite recuperar en gran parte sorderas profundas del oído interno y consiste en un electrodo que envía impulsos eléctricos y estimula el nervio auditivo.  Una investigación altamente interdisciplinaria, que convoca a médicos, fonoaudiólogos,  psicólogos, y también ingenieros.

Potenciar la colaboración precisamente con estos últimos fue el gran objetivo de dicha visita a la USM, donde los Dres. David McAlpine, Torsten Marquardt, Jaime Undurraga y Nick Haywood se reunieron con académicos del Departamento de Electrónica y con el equipo del Centro Avanzado en Ingeniería Eléctrica y Electrónica (AC3E), además de otros profesionales nacionales, realizando un simposio de dos días en dependencias del Plantel nacional.

Un encuentro altamente satisfactorio, pues el equipo liderado por el Dr. Matias Zañartu, académico del Departamento de Electrónica del Plantel e investigador principal de la línea de ingeniería biomédica del AC3E, está avanzando en sus tratativas con el UCL para conformar una alianza, que también incluye a la Escuela de Medicina de la U. de Chile y el Centro Interdisciplinario de Neurociencia de Valparaíso de la U. de Valparaíso, todo con el fin de prosperar en la mejoras de los implantes.

El aporte ingenieril

A pesar que son considerados una de las mejores prótesis existentes, los implantes cocleares tienen una serie de limitaciones importantes. “Hasta ahora, personas con sorderas muy profundas pueden recuperar parte de la audición y pueden entender una conversación. Sin embargo, no es posible aun lograr que escuchen bien sonidos más complejos, como la música”, ejemplifica el Dr. Matías Zañartu. “Actualmente el dispositivo no lograr capturar información armónica y eso afecta severamente la percepción de la música; mejorar ese aspecto es un desafío interesante para todos nosotros como investigadores, porque volver a escuchar es maravilloso, pero un mundo sin música es imposible de imaginar. Nuestro reto es resolver esto mediante el procesamiento de señales”.

No es el primer gran convenio que el equipo concreta: desde hace 4 años el Profesor Zañartu, alumnos y colaboradores de la USM trabajan en conjunto con el Massachusetts Institute of Technology (MIT) y el Massachusetts General Hospital (MGH) de la Universidad de Harvard (EE.UU.), para mejorar la forma en que se detectan y tratan los problemas en las cuerdas vocales, labores donde la USM ha adquirido paulatinamente un mayor protagonismo.

El Laboratorio de Voz USM fue una de las instalaciones que conocieron los representantes de UCL en esta ocasión, además de interiorizarse en las labores del Centro AC3E. Como explica el Dr. Zañartu, “se interesaron mucho en los avances que ha tenido nuestro trabajo en voz humana. Yo estimo que si todo sale bien, es posible que en un tiempo más podamos llegar con la UCL al mismo nivel de nuestra relación con el MIT, especialmente en cuanto a postular conjuntamente a grandes fondos de financiamiento”, afirma.

Tras la primera visita de los británicos, el siguiente paso consiste en un viaje del académico a Londres en abril, para participar en una conferencia internacional y conocer las labores del Ear Institute en terreno, así como su infraestructura e instalaciones.  “Esta primera fase buscó que los equipos se conocieran, lo que resultó muy bien pues ambas partes  tuvimos una muy buena impresión, así que yo estimo que el próximo año postularemos a nuevos fondos para dar continuidad a esta naciente relación UCL-USM”, consigna el Dr. Zañartu.

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